Le rythme accéléré du métabolisme mondial

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Mars 3rd, 2021

L'accélération du métabolisme mondial avec l'utilisation de matières premières et la production de déchets biodégradables augmentent avec le développement dans le monde



Depuis le début du XXe siècle, l'extraction du minerai de fer dans le monde a été multipliée par plus de trente; sa ligne jaune sur le graphique ci-dessus monte lentement au cours de la première moitié des années 1900, devient plus raide pendant les années 1950, puis pousse finalement de façon spectaculaire vers le haut de l'axe Y dans les années 2000. Dans le même laps de temps, le dioxyde de carbone mondial (CO2) les émissions ont été multipliées par plus de quinze, tandis que utilisation de l'eau, la production de charbon et les récoltes agricoles ont chacune été multipliées entre cinq et dix. Suivre les courbes ascendantes sur le graphique revient à tracer certains des pics de croissance les plus importants de l'histoire moderne.

 

Les sociétés, comme les organismes, ont des métabolismes. Ils nécessitent des apports de matières premières et d'énergie, qui sont consommés ou parfois stockés. La consommation de ces matériaux produit également des déchets et des émissions (également illustrés ci-dessus). Selon des estimations récentes, la population mondiale utilisera près de 90 milliards de tonnes de matières premières en 2018. Selon le degré de mise en place des politiques pour favoriser le reconditionnement, la réutilisation et le recyclage, cette consommation devrait passer à 150 milliards. et 180 milliards de tonnes d'ici 2050, ce qui relance le métabolisme mondial.

 

«La plupart de nos problèmes environnementaux ou défis de durabilité actuels… sont en quelque sorte liés à ce type de métabolisme», déclare Fridolin Krausmann, chercheur en durabilité à l'Institut d'écologie sociale de Vienne, en Autriche. Alors que l'utilisation mondiale des ressources doublera presque dans les années à venir, les pressions sur l'environnement ainsi que les conflits d'accès à des ressources limitées feront de même, avertissent Krausmann et ses co-auteurs dans le 2017 Revue annuelle de l'Environnement et des Ressources, où ce graphique est apparu à l'origine.

 

En gardant une trace des apports mondiaux en ressources et déchets, les chercheurs constatent que les pays subissent des transitions métaboliques prévisibles au fur et à mesure de leur développement: les économies des pays à revenu faible et intermédiaire dépendent principalement de la biomasse renouvelable telle que les cultures, et à mesure qu'ils s'industrialisent, leurs économies se tournent vers des ressources non renouvelables telles que les combustibles fossiles et les minéraux. Par exemple, les récoltes et l'extraction de l'eau ont augmenté lentement et régulièrement dans la première moitié des années 1900, mais à partir de 1950 environ, l'extraction du minerai de fer et le CO 2 les émissions montrent une augmentation rapide. Cette tendance a été causée par l'industrialisation dans les pays à revenu élevé en Europe et en Amérique du Nord après la Seconde Guerre mondiale, dit Krausmann.

 

Une mine de fer en Afrique | Getty Images

 

Le prochain pic massif d'extraction de minerai de fer et CO2 les émissions s'est produite vers l'an 2000, reflétant la «croissance massive» des économies émergentes comme la Chine, qui développait à l'époque une industrie sidérurgique et investissait dans de grands projets d'infrastructure. Comme les pays d'après-guerre avant eux, ils passaient à des métabolismes plus élevés, ce qui les a amenés à consommer plus de ressources non renouvelables et à produire plus de déchets.

 

Aujourd'hui, de nombreux pays à revenu faible ou intermédiaire évoluent de la même manière vers un métabolisme plus industrialisé. Mais dans les pays à revenu élevé d'Europe et d'Amérique du Nord, ainsi qu'au Japon, où cette transition a déjà eu lieu, l'extraction des ressources par habitant est en fait en baisse. Ce n'est pas qu'ils ont arrêté de consommer, mais plutôt que ces pays dépendent de plus en plus de ressources extraites ailleurs dans le monde puis importées. En d'autres termes, les pays riches externalisent de plus en plus les impacts environnementaux de leur croissance.

 

 

On ne sait pas si de telles pratiques peuvent être maintenues, en particulier au moment où les économies émergentes évoluent vers des sociétés pleinement industrialisées et urbaines. La Chine, par exemple, était un exportateur net de matières premières jusqu'à environ l'an 2000; aujourd'hui, le pays est devenu un importateur net en raison de la forte hausse de la demande intérieure de ressources telles que le fer nécessaire pour forger ses projets d'énergie et de transport à croissance rapide.

 

En plus des problèmes de durabilité, la rareté des ressources peut également entraîner des conflits humains. Par exemple, alors que l'Europe confie des activités d'extraction de métaux à des pays comme le Pérou et le Chili, les conflits fonciers avec les peuples autochtones d'Amérique latine sont devenus plus aigus. De même, la forte consommation européenne de textiles importés d'Asie du Sud contribue à l'aggravation pénurie d'eau au Pakistan et l'Inde (la culture du coton et la teinture et la transformation des textiles nécessitent beaucoup d'eau). Cette rareté alimente à son tour les conflits d'accès à l'eau.

 

«Étant donné que nous touchons déjà les limites planétaires à bien des égards, je pense qu'il est urgent de développer des modèles alternatifs pour éviter une catastrophe écologique à long terme», déclare Stefan Giljum, économiste écologique à l'Université d'économie et de commerce de Vienne en Autriche. .

 

Un travailleur dans une installation de gestion des déchets électroniques | Getty Images

 

Un modèle alternatif est appelé le «économie circulaire. " Les chercheurs envisagent une transition métabolique secondaire dans laquelle davantage de recyclage pourrait aider à stabiliser l'appétit d'un pays pour les ressources non renouvelables. Par exemple, 70 pour cent de l'acier est actuellement recyclé et réutilisé dans le processus de fabrication de l'acier, ce qui réduit la demande de minerai de fer brut. En revanche, seulement 1 % environ des métaux spéciaux présents dans les téléphones portables, les ordinateurs et les batteries sont recyclés. En créant des installations pour recycler ces matériaux et les garder hors des décharges, les pays pourraient réduire leur apport métabolique. Un autre principe d'une économie circulaire est le « downcycling » - par exemple, l'utilisation du béton cassé des bâtiments démolis pour faire des routes, réduisant ainsi le nombre de ressources primaires telles que le sable et le gravier nécessaires.

 

À long terme, les économies circulaires pourraient potentiellement réduire la dépendance vis-à-vis des importations ainsi que les impacts environnementaux, explique Giljum. C'est important, d'autant plus que d'autres régions du monde se développent et augmentent leur demande, ce qui entraîne une concurrence accrue pour ces ressources limitées. Développer une économie circulaire n'est pas seulement bon pour l'environnement, ajoute Heinz Schandl, écologiste industriel au Commonwealth Scientific and Industrial Research Organization (CSIRO) à Canberra, en Australie. Il offre également des avantages économiques.

 

La Chine, par exemple, a une politique d'économie circulaire et investit massivement dans les énergies renouvelables et les transports publics. Schandl prédit que ces investissements créeront un avantage concurrentiel dans les décennies à venir, à la fois en termes de croissance économique et d'emploi, par rapport aux pays qui continuent d'adhérer aux anciens schémas industriels. En théorie, une fois l'infrastructure de la Chine pour son économie circulaire établie, ses flux de matières devraient se stabiliser, voire diminuer, mais il est difficile de prédire exactement quand, ou même si, cela pourrait se produire. Les quantités de matières premières qui transitent aujourd'hui par la Chine sont stupéfiantes.

 

«Nous parlons de 1.3 milliard de personnes passant d'un mode de vie - préindustriel, basé sur l'agriculture - à un nouveau modèle qui est industriel et urbanisé, nécessitant plus de ressources et créant plus de déchets», dit Schandl. «C'est quelque chose qui ne s'est jamais produit auparavant à cette échelle et à cette vitesse, et nous le voyons dans les chiffres mondiaux.»

 

Les opinions exprimées dans cet article sont celles de l'auteur et ne reflètent pas les vues, opinions ou politiques de WorldRef. Cet article a été initialement publié dans Magazine Knowable, une entreprise journalistique indépendante de Annual Reviews. Inscrivez-vous au Newsletter.

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